Perché i maschi in genere competono più intensamente per le opportunità di accoppiamento rispetto alle femmine e in che modo questo si collega alle differenze di sesso nella dimensione dei gameti? Un nuovo studio fornisce un legame evolutivo formale tra il dimorfismo delle dimensioni dei gameti e i “gradienti di Bateman”, che descrivono quanto gli individui di ciascun sesso traggono vantaggio da accoppiamenti aggiuntivi.

Gli animali maschi e femmine in genere differiscono nel loro comportamento, in particolare quando si tratta di competere per i compagni e di rifornire la prole. Eppure, alcuni tipi di differenze sono molto più comuni di altri. Ecco due esempi strettamente collegati: in primo luogo, i maschi in genere, ma non sempre, competono più intensamente per l’accesso ai partner di accoppiamento rispetto alle femmine. In secondo luogo, il successo riproduttivo di un maschio tende ad aumentare più rapidamente con il numero di partner di accoppiamento. La pendenza di questa relazione è nota come “gradiente di Bateman” dal genetista John Angus Bateman, che per primo ha attirato l’attenzione su questa diffusa differenza di sesso e sulla sua importanza evolutiva. I gradienti Bateman più ripidi riflettono un maggiore incentivo alla forma fisica per gli individui a cercare o competere per ulteriori opportunità di accoppiamento. Sebbene questi gradienti siano tipicamente più ripidi nei maschi, il modello inverso può verificarsi nei taxa con un’intensa competizione di accoppiamento tra le femmine, come nella famiglia dei pesci ago Syngnathidae. I gradienti di Bateman si sono rivelati utili sia come strumento concettuale per comprendere l’evoluzione del sistema di accoppiamento sia come statistica riassuntiva dell’intensità empirica della competizione di accoppiamento in un dato sesso e specie.

Figura 1
Fig. 1: Gradienti Bateman di maschi mutanti (blu) e femmine (giallo) nei tre modelli di Lehtonen.

Diversi modelli recenti hanno collegato l’anisogamia – il dimorfismo nella dimensione dei gameti che è la differenza di definizione tra maschio e femmina – all’evoluzione delle differenze sessuali secondarie nella cura dei genitori e nella competizione di accoppiamento. In un recente articolo su Nature Communications, Lehtonen fornisce un elegante contributo stabilendo per la prima volta un legame formale tra anisogamia e gradienti Bateman: le femmine (soprattutto se non sono in periodo fertile) producono molto meno gameti rispetto ai maschi e quindi possono trarre vantaggio dalla ricerca di compagni aggiuntivi. .

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